Estrategia de reserva

¿Se pueden vender millas de viajero frecuente?

Las aerolíneas insisten en que no puede vender millas de viajero frecuente o recompensas, y los tribunales en los Estados Unidos generalmente han respaldado esta reclamación. Pero un tribunal de Sao Paulo, Brasil, dictaminó que se pueden vender millas de viajero frecuente, y ordenó a American Airlines que reembolsara a un viajero los boletos que la aerolínea canceló luego de citar una violación de las reglas de la aerolínea.

¿Podría esto cambiar las cosas? No se emocione demasiado, sin embargo: es poco probable que la decisión de un tribunal brasileño afecte las reglas del programa de viajero frecuente de los Estados Unidos o las reglas de cualquier otra aerolínea. Pero el precedente es interesante, y la lógica legal podría, posiblemente, aplicarse en otros países, con suerte, los que tienen más influencia con las aerolíneas con sede en los Estados Unidos que Brasil.

La idea de vender millas de viajero frecuente tiene una historia interesante. Para ayudar a ganarse a los clientes perdidos después de una huelga de una aerolínea en 1977, United entregó cupones sencillos a los viajeros cuando abandonaban sus vuelos. Los cupones eran válidos para un gran descuento en un futuro vuelo en autobús o una actualización gratuita de entrenador a primera clase. American rápidamente emparejó el movimiento con sus propios cupones. Algunos empresarios emprendedores, reconociendo que esos cupones tenían potencialmente un gran valor en efectivo, se dirigieron a los grandes aeropuertos y ofrecieron a los viajeros dinero en efectivo en el lugar para ellos. Los cupones eran básicamente divisas, por lo que los compradores o "corredores de cupones" podían venderlos en el mercado abierto.

Se adelantó a principios de la década de 1980 y todas las grandes aerolíneas habían iniciado programas de viajero frecuente. Aunque los usuarios no podían vender millas de viajero frecuente como tales, las reglas iniciales del programa no prohibían la venta de recompensas, por lo que los antiguos corredores de cupones rápidamente comenzaron a comprar y vender las recompensas.

Debido a que los aviones en ese entonces usualmente estaban llenos en un 60%, la disponibilidad de asientos de recompensa era generalmente algo seguro. Por ejemplo, en ese momento, mi esposa y yo viajamos en primera clase a Buenos Aires (ahora disuelto Eastern Airlines) por el mismo costo que los boletos económicos al comprar recompensas. Sin embargo, dentro de unos años, las aerolíneas ajustaron sus reglas para prohibir la compra y venta de premios y demandaron a la mayoría de los corredores de cupones que no estaban en el negocio.

El fallo de Brasil es interesante porque es la primera prueba legal de las reglas del programa de viajero frecuente con un resultado favorable al consumidor. Sin embargo, lo que queda por ver es si alguien fuera de Sao Paulo retomará la idea y la ejecutará.

El defensor del consumidor Ed Perkins ha estado escribiendo sobre viajes durante más de tres décadas. Como editor fundador de Consumer Reports Travel Letter, continúa informando a los viajeros y luchando contra los abusos de los consumidores todos los días en SmarterTravel.